Como os Cowboys forjaram uma nova identidade e salvaram sua temporada de 2018

Leighton Vander Esch, Byron Jones e Kris Richard

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Os Dallas Cowboys de 2018, como os conhecemos, nasceram em uma noite de quinta-feira no final de novembro. Depois de começar a temporada 3-5, a equipe do técnico Jason Garrett conquistou três vitórias consecutivas antes do confronto da semana 13 com o New Orleans. Mas Drew Brees e os Saints - cujo ataque havia acumulado 175 pontos nos últimos quatro jogos - figuravam para apresentar um tipo de desafio totalmente diferente. Naquela noite, jogando em um palco nacional na casa que Jerry Jones construiu, os Cowboys mantiveram New Orleans com apenas 176 jardas de ataque total. Os Saints foram três e eliminados em suas duas primeiras posses e, pela primeira vez em seus 18 anos de carreira, Brees começou um jogo de 0 de 4 passando. Os Cowboys venceram por 13-10, e essa vitória os solidificou como favoritos da NFC East. Também serviu como um despertar para esta iteração da franquia: se Dallas tivesse alguma esperança de avançar nos playoffs, sua defesa teria que guiar o caminho.

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Nas seis semanas desde então, o cálculo não mudou. Dallas terminou a temporada regular em nono lugar no DVOA defensivo do Football Outsiders e sexto na defesa de pontuação (20,3 pontos por jogo). A transição dos Cowboys para uma identidade de defesa em primeiro lugar foi inicialmente um choque, já que apenas duas temporadas atrás a maioria das pessoas na NFL achava que seu futuro seria encabeçado por seu núcleo jovem de estrelas ofensivas. Em 2016, o par novato do quarterback Dak Prescott e o running back Ezekiel Elliott impulsionaram a equipe de Jerry Jones a um recorde de 13-3 e a primeira cabeça da NFC. Dallas foi o quinto em pontos por jogo naquela temporada, e parecia que a dupla Prescott-Elliott estava pronta para governar não apenas o Texas, mas a liga nos próximos anos.



Em vez disso, mesmo que ambos os jogadores ainda desempenhem papéis vitais para os Cowboys, o ataque deu lugar a uma defesa liderada por uma coleção de pedras angulares caseiras, novos talentos de linebacker e uma nova voz de treinador que aproveitou o potencial desta unidade. Acho que vimos isso no ano passado às vezes, o veterano linebacker Sean Lee diz sobre o que a defesa estava construindo. E então tivemos algumas lesões e algumas desistências, e éramos jovens em certas áreas. Então [nós] conseguimos a combinação de caras entrando, de caras indo do Ano 1 para o Ano 2, [passando o coordenador de jogo Kris] Richard – tudo meio que veio junto. Nós sentimos isso.



Ao longo de seu mandato de cinco anos como coordenador defensivo em Dallas, Rod Marinelli liderou unidades que muitas vezes superaram as expectativas. Mas até esta temporada, os Cowboys estavam sempre ausentes alguma coisa desse lado da bola. Dallas obteve ganhos em cada uma das áreas sutis e discretas onde antes não existia. Ele desencadeou um ataque defensivo que está em construção há anos - um que representa a melhor esperança dos Cowboys, tanto neste fim de semana contra os Rams quanto além.

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Esforço tem sido uma palavra da moda usada pelos treinadores defensivos. Os coordenadores querem que seus jogadores voem pelo campo e enxameem a bola com uma agressão coletiva e focada. Marinelli está longe de ser o primeiro treinador da NFL a pregar esse evangelho, mas pode ser o primeiro a construir um cálculo para isso em seu sistema.



Ben Bloom trabalhou na NFL por 10 temporadas. Ele passou os dois primeiros em Cleveland como assistente de baixo nível antes de se juntar aos Cowboys como treinador de controle de qualidade em 2011. No total, Bloom trabalhou para três equipes diferentes em duas cidades antes de ficar sob a tutela de Marinelli em 2013. Agora, ele pode dizer definitivamente que, apesar de todos os elogios que outros treinadores prestam à noção de jogar duro, nenhum se comprometeu mais plenamente com a ideia do que Marinelli. [Você conhece] esse conceito como treinador de futebol e jogador de futebol, diz Bloom. Mas eu nunca estive em um sistema diferente deste em que faz parte da sua instalação do Dia 1.

Durante as primeiras reuniões de equipe do ano dos Cowboys, Marinelli apresenta seu método de rastrear a ética de trabalho dos jogadores em todas as jogadas. Os treinadores têm a tarefa de monitorar o que Marinelli chama de loafs – qualquer snap durante o qual um jogador não corre para a bola ou desacelera antes de ter que acelerar novamente. Antes de instalarmos nossas frentes, nossas coberturas, nossos alinhamentos, nossas atribuições, nossas chaves e nossa técnica, instalamos esforço e como jogar físico e qual é o padrão para isso, diz Bloom. Nunca nos afastamos disso.

[Nós] temos a combinação de caras entrando, de caras indo do Ano 1 para o Ano 2, [passando o coordenador de jogo Kris] Richard – tudo meio que veio junto. Nós sentimos isso. —Leibacker Sean Lee do Dallas Cowboys

Após cada jogo, Bloom e o resto dos treinadores defensivos dos Cowboys avaliam a fita como qualquer outra equipe. Eles dão notas aos jogadores por completarem tarefas, usarem a técnica correta e fazerem jogadas individuais. No final de cada jogada, porém, os assistentes do Dallas também decidem se um jogador fez o máximo esforço. Durante as sessões de cinema, muitas dessas decisões são anunciadas a grupos de posições inteiras. O objetivo não é humilhar, mas lembrar: a defesa de Marinelli tem um padrão inabalável, e isso se estende a todos os envolvidos com a defesa. Se eu perder o pão e não responsabilizar o jogador, vou deixá-lo escapar impune, diz Bloom. E então estou violando o padrão.



Por causa desse padrão, Marinelli produziu unidades com desempenho superior, embora não espetaculares, em suas primeiras temporadas em Dallas. Na campanha de 13 a 3 dos Cowboys em 2016, o time ficou em quinto lugar na defesa, com 19,1 pontos por jogo. Um ataque de controle de bola que dominou o tempo de posse de bola ajudou essa figura, mas a defesa também ultrapassou seu talento. Essa unidade apresentava alguns dos mesmos nomes deste grupo de 2018, mas estava longe da força que é agora. Demarcus Lawrence, defensive end do Pro Bowl, jogou grande parte daquela temporada com uma lesão nas costas. Byron Jones saltou entre as posições. Os dois cornerbacks mais importantes dos Cowboys, Orlando Scandrick e Brandon Carr, caíram para o lado errado de 30. Dallas tinha liderança e estrutura para colocar uma defesa de ponta, mas outros aspectos ficaram para trás. Não demoraria muito, no entanto, para que essa infraestrutura tivesse a sorte de saúde e o fluxo de talentos necessário para dar o salto.

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Neste ponto da carreira de Lee, não há muitas dicas que ele não tenha ouvido. O linebacker de 32 anos elaborou um currículo All-Pro a partir de uma obsessão com o estudo de filmes e uma apreciação pelas complexidades da posição. No entanto, quando Richard chegou como novo coordenador de passes dos Cowboys nesta offseason, até mesmo Lee se viu pegando novos truques.

Richard veio para Dallas depois de passar oito anos na equipe de Pete Carroll em Seattle. O ex-cornerback da NFL foi treinador secundário dos Seahawks por quatro temporadas, supervisionando o surgimento de Richard Sherman, Earl Thomas e a lendária Legion of Boom. Quando Seattle perdeu os ex-coordenadores defensivos Gus Bradley e Dan Quinn para cargos de treinadores (com os Jaguars e Falcons, respectivamente), Richard subiu na hierarquia. Mas seu tempo em Seattle terminou bagunçado; após uma temporada defensiva relativamente sem brilho para os padrões da equipe em 2017 (um 13º lugar no DVOA), Richard foi expulso da organização.

Eu nunca olho para trás e penso: 'Oh, eu gostaria de estar na esquina mais cedo.' Eu não estaria pronto antes. O fato de ter acontecido neste momento, com esse treinador, com esse time, com essa defesa, é perfeito. —O cornerback Byron Jones do Dallas Cowboys

A derrota dos Seahawks foi o ganho dos Cowboys. Richard foi contratado em Dallas em janeiro passado para ocupar o cargo anteriormente ocupado pelo atual coordenador defensivo dos Colts, Matt Eberflus. Trazer Richard significava ajustar alguns dos planos de cobertura de base dos Cowboys, mudando dos conceitos de zona suave que Eberflus e Marinelli preferiam para a versão do Cover 3 de Seattle, apresentando uma abordagem física mais agressiva dos cornerbacks externos. O básico do Cover 3 não era novo para Lee, mas a versão meticulosa instalada por Richard era. Os linebackers na Cover 3 devem fazer uma escolha ao cair na cobertura: combinar os conceitos de rota de um ataque ou ler os olhos de um quarterback. Em vez de permitir que seus caras se debatessem no temido espaço entre essas técnicas, Richard apresentou um plano detalhado de como escolher uma ou outra dependendo da formação, descida e distância e situação de jogo. Ele trouxe os detalhes de quando fazer as duas coisas, situacionalmente, e como realmente fazer isso, e levou isso para o próximo nível, diz Lee.

A chegada de Richard veio com outras mudanças em grande escala também. Lee diz que nos nove anos que passou em Dallas, ele nunca dedicou tanto tempo para se encontrar com os sete da defesa. No entanto, com Richard supervisionando a defesa do passe, os secundários e os linebackers dos Cowboys se reúnem com frequência, e isso aguçou a comunicação entre os dois grupos. Richard também foi o principal jogador defensivo da equipe. O defensor com o microfone no capacete se comunica com Richard antes de cada snap; enquanto as ligações são um esforço colaborativo entre Marinelli, Richard e outros funcionários, Richard se tornou a voz da defesa dos Cowboys no dia do jogo.

Essa voz foi crucial para o surgimento de Byron Jones. Depois de ser escolhido em 27º no geral no draft de 2015, o produto da UConn passou suas três primeiras temporadas da NFL alternando entre as posições na secundária de Dallas, de canto a canto externo a free safety. Esse longo passeio pelo fundo defensivo deu a ele uma noção de como todas as peças do esquema de Marinelli se encaixavam, mas graças a Richard ele finalmente encontrou um lar. Há muitas coisas que precisam dar certo para um jogador ter sucesso, diz Jones. Aqui, tenho a melhor chance de fazer isso por causa do estilo defensivo que temos, do treinador defensivo que temos e da técnica que ele nos ensina.

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Jones jogou estritamente do lado de fora nesta temporada, e a versão de cobertura da imprensa de Richard o desbloqueou de maneiras revolucionárias. Ele está mais físico do que nunca, usando as mãos para sufocar os recebedores na linha e confiando em sua velocidade para compensar os erros que podem vir de ser assertivo no snap. Jones sempre teve raros dons físicos; ele marcou um salto vertical de 44,5 polegadas na colheitadeira, e seu salto largo de 147 polegadas é o mais longo da história do evento. Richard permitiu que ele maximizasse isso. Depois de ser selecionado para seu primeiro Pro Bowl em dezembro, Jones foi reconhecido como um segundo time All-Pro no início deste mês.

À medida que Jones se aproxima do final de sua quarta temporada na liga – com uma lucrativa extensão de contrato provavelmente no horizonte – ele percebeu o quanto o contexto importa na NFL. Jogadores jovens tendem a acreditar que o talento supera tudo, mas o tempo traz perspectiva. Ele agora percebe quantos fatores entram em quais jogadores ascendem e quais afundam. Você vê muitos bons jogadores em toda a liga, sem dúvida, diz Jones. Mas uma coisa que torna os jogadores ótimos é o sistema em que estão, os treinadores que têm, o que estão sendo ensinados diariamente. Olhando para trás em suas três primeiras temporadas, ele diz que não mudaria nada. Ele precisava dessa experiência para tornar este ano possível. Eu nunca olho para trás e penso: 'Oh, eu gostaria de estar na curva mais cedo', diz Jones. Eu não estaria pronto antes. O fato de ter acontecido neste momento, com esse treinador, com esse time, com essa defesa, é perfeito.

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O desenvolvimento gradual de produtos caseiros como Jones e o defensive end Demarcus Lawrence formaram a base dessa defesa de Dallas. Para os Cowboys deste ano realmente dar o salto, porém, eles também precisaram de uma injeção de adrenalina no coração.

Quando o front office pegou o linebacker Jaylon Smith do Notre Dame na segunda rodada do draft de 2016, muitos ao redor da liga ficaram confusos. Menos de quatro meses antes, Smith rasgou o LCA e o LCL no joelho esquerdo, e o dano foi tão grave que alguns se perguntaram se ele se recuperaria totalmente. Escolher Smith era um risco calculado, uma aposta de que, após uma temporada de fato de camisa vermelha, o jogador uma vez anunciado como um dos dez maiores talentos se tornaria uma pechincha. Essa aposta valeu a pena várias vezes.

Smith ficou de fora durante toda a campanha de 2016 e voltou à ação ao retornar ao campo. Ele foi titular em seis jogos na temporada passada, mostrando flashes da melhor perspectiva que já foi, enquanto estava limitado por uma chave no joelho. Na primavera passada, Smith abandonou a cinta, e rumores de que ele estava de volta à forma completa começaram. Desde a semana 1 desta temporada, isso é verdade: Smith parecia ágil movendo-se lateralmente, injetando uma dose de atletismo no meio da defesa de Dallas. E ele não foi o único.

Ele pode correr, ele pode bater, ele é muito atlético. Mas por causa do senso de urgência que ele tem que aprender e sua capacidade de aplicá-lo, é por isso que ele jogou tão bem tão cedo. —Sean Lee sobre o companheiro de equipe Leighton Vander Esch

O linebacker não era a necessidade mais urgente dos Cowboys ao entrar no draft de 2018, o que fez com que a seleção de Leighton Vander Esch, de Boise State, ficasse em segundo lugar. 19 um tanto surpreendente. Por um lado, Vander Esch havia começado apenas uma única temporada na faculdade; e em segundo lugar, se Lee e Smith fossem saudáveis, o papel do novato em Dallas seria restrito. Mas Lee sofreu uma lesão no tendão na semana 3, abrindo a porta para Vander Esch entrar no time titular. Ele não olhou para trás. A porcentagem de 11,3 corridas de Vander Esch na temporada regular ficou em quinto lugar entre 98 linebackers qualificados, de acordo com o Pro Football Focus. Ele foi eleito o segundo time All-Pro. Você o viu apenas comer todas essas informações e depois aplicá-las em campo, diz Lee. Isso permite que ele use todo esse talento atlético que ele tem. Ele pode correr, ele pode bater, ele é muito atlético. Mas por causa do senso de urgência que ele tem que aprender e sua capacidade de aplicá-lo, é por isso que ele jogou tão bem tão cedo.

Além dos números que acumulam, Smith e Vander Esch trazem um novo equipamento para o meio da defesa de Dallas. Nenhuma dupla da NFL cobre mais terreno em menos tempo. Enquanto Lee observa seu par de jovens companheiros de equipe florescer, ele ficou impressionado com a suavidade e maturidade com que eles navegam no espaço aberto. Com Vander Esch, o que chama a atenção de Lee é a paciência do novato. Em vez de entrar na briga contra a corrida, Vander Esch se segura, confiando em sua capacidade de mudar de direção e recuperar o terreno perdido. Com Smith, é tudo sobre graça. Poucos linebackers parecem mais à vontade se movendo a toda velocidade. Juntos, a dupla é capaz de apagar lances para o meio do campo e se recuperar quando as ofensas tentam explorar sua agressividade com desorientação.

Contra Jared Goff, Todd Gurley e os Rams no sábado, essas habilidades serão fundamentais. O jogo de passes de ação do treinador Sean McVay foi projetado para vencer os linebackers que patrulham o meio. E embora não esteja claro quanto Lee jogará em Los Angeles, sua presença continuará sendo crucial para os Cowboys. Ele trabalhou para se manter engajado – com todos, de Marinelli e Richard a Smith e Vander Esch – em um esforço para ajudar essa defesa a crescer na melhor versão possível. Para Lee, a parte mais difícil de se machucar nesta temporada não foi ceder sua vaga para um novato; era descobrir como desempenhar seu papel no período de descoberta de Dallas. Em vez de estar desconectado, ainda faço parte da família, diz Lee. Me ajudou a passar por isso.

Para o estadista mais velho desta unidade, ver Dallas assumir uma identidade de defesa em primeiro lugar foi sua própria recompensa. E os playoffs podem ser apenas o começo. Estamos lutando por isso, diz Lee. Estamos lutando para construir essa defesa há muito tempo. É por isso que tenho orgulho desse grupo. Isso é algo que está acontecendo há muito mais do que apenas este ano.

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